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¿Están nuestros residentes demasiado ocupados para votar en elecciones locales?

Las autoridades electas piensan que la vida tan ocupada de la gente les impide ir a votar. ¿Qué opina usted? Tome unos segundos para completar nuestra encuesta.

Durante varias elecciones recientes, la mayoría de los funcionarios electos de South Gate fueron seleccionados solamente por unos cuantos miles de votos, tal vez menos.

El municipio de South Gate tiene cerca de 40 mil votantes registrados, pero durante los últimos 5 años, menos de 10 mil de ellos votaron en las elecciones para elegir sus oficiales del gobierno.

"Se requiere más o menos de 1,500 votos para ser elegido al consejo municipal", dijo el vice-alcalde Bill DeWitt, quien ha sido electo varias veces desde 1980. Durante su última reelección en el 2009 ganó con solo 1,350 votos y ningún oponente. "Es un porcentaje muy pequeño", admite DeWitt.

La baja participación en elecciones locales no es un problema exclusivo a South Gate. Muchas municipalidades sufren debido al poco número de votantes.

"Con frecuencia, solo entre el 8 y el 10 por ciento del electorado se acerca a los comicios", declara Margo Reeg, directora de servicios a los votantes de Los Angeles County League of Women Voters [liga femenina de votantes], una entidad sin ánimo de lucro que promueve la participación activa en el gobierno. "Es [un porcentaje] típico para el condado de Los Angeles".

Las autoridades municipales creen que no es solo la apatía lo que ocasiona la falta de votantes. La causa tal vez es el hecho de que los habitantes de South Gate viven muy ocupados para ir a los centros de votación durante las elecciones.

"Sus preocupaciones se relacionan con el estudio y con el deseo de progresar", dice Carmen Avalos, secretaria administrativa del municipio desde el 2001. Durante su elección más reciente en el 2009, fue elegida por 1,811 votos y tampoco tuvo oponentes. "[Los votantes] se mantienen demasiado ocupados".

Varios líderes de la ciudad sugieren que la preocupación de los residentes de South Gate por la educación, el trabajo y otros aspectos de la vida diaria, es más importante que ir a votar. Según ellos, esto podría explicarse como una característica del gran número de hispanos en la comunidad.

"Un gran número de habitantes son inmigrantes que trabajan en dos empleos, y no tiene tiempo para tomar parte", dijo el concejal Henry González. Agregó que "es igual para los jóvenes, van a estudiar y luego se dirigen al trabajo."

González ha ocupado su cargo varias veces desde 1982. Fue reelegido al concejo municipal en marzo pasado con 1,954 votos.

De acuerdo al censo del año 2010, el 45.1 por ciento de los habitantes de South Gate nacieron fuera de los Estados Unidos. Es posible que muchos de ellos quieran votar, pero no pueden hacerlo debido a su estado migratorio.

Los líderes del municipio también piensan que un gran número de habitantes desconoce los servicios que se ofrecen, y por lo tanto no entienden el impacto que puede tener el gobierno en sus vidas.

"Los concejales que ustedes elijen son quienes proveerán los servicios comunitarios", dijo la alcaldesa María Dávila, quien fue reelegida marzo pasado con 1,977 votos. Agrega que "en mi opinión, elegir los concejales del propio municipio en más importante que [elegir un] presidente".

La falta de conocimiento acerca del papel del gobierno local afecta también a muchos municipios.

"La gente se olvida de que las directivas del distrito escolar y los miembros del concejo, están tomando decisiones con el dinero de los contribuyentes", dijo Reeg, dinero que se gasta en servicios esenciales como escuelas, policía, parques, calles y recolección de basura. "Mientras más baja es la categoría de gobierno, menos interés tiene la gente".

Los asuntos controvertidos pueden energizar al electorado, y traer muchas personas a los comicios. Por lo tanto, es posible que el ambiente político estable de South Gate en este momento, sea otra causa más para que la gente no piense en votar.

"Hasta que no sea un asunto...que afecta a la persona o a su bolsillo, o limita lo que puedan o nó hacer con sus casas; cuando los afecta personalmente, sí quieren participar", afirmó el concejal Jorge Morales, quien ganó en marzo su primer cargo de oficial con 2,154 votos.

La última vez que South Gate recibió grandes números de votantes fue durante las elecciones para el retiro de funcionarios durante el 2003. Ese año, la comunidad fué a los comicios para destituir al controvertido tesorero Albert Robles y a otros oficiales electos asociados con él. Robles fue declarado culpable de 30 cargos, entre ellos lavado de dinero y chantaje.

El total de votos combinados en todas las elecciones para el retiro de funcionarios a postularse es de 6,000, y cada nuevo oficial ganó su elección con un promedio de 4,000 votos.

Algunos votantes se convirtieron en votantes activos debido a los escándalos del pasado, y a la posibilidad de que vuelvan a ocurrir. Estos votantes afirman que su voces son la herramienta para mantenerse alerta.

Al preguntarle la razón por la que vota, Luis Martínez -un mecánico independiente de 39 años y residente de South Gate durante 10- responde que "lo hace para que las cosas salgan bien".

Agregó que "por aquí siempre ocurren cosas equivocadas".

Algunos residentes dicen que no se molestan con ir a votar, debido a que sienten que los políticos se despreocuparán de sus intereses una vez hayan ganado las elecciones.

"Yo creo que [los mandatarios electos] no tienen en cuenta a los votantes", afirma Yecenia Ramírez, de 32 años, residente de South Gate desde hace mucho tiempo. "Esa es mi razón personal para no votar".

En Lynwood, hay 21,665 personas registradas para votar. Durante la elección en Noviembre del 2011, sólo 3,005 votaron.

En Baldwin Park los votantes registrados son 26,000, pero durante la reciente elección votaron menos de 4,500, afirmó el alcalde Manuel Lozano.

"Desafortunadamente la gente no vá a votar como debiera hacerlo", agregó Lozano, quien ahora desempeña el cargo durante su sexto mandato. "Es importante que la gente haga de su parte. Tienen que enterarse de lo que ocurre, para hacer valer su voz, no solo aquí sino también en Washington", concluyó.

Para compenzar la falta de votantes activos, los gobernantes de South Gate planean llevar a cabo un gran intento para informar a la gente de cómo votar por correo. Los funcionarios piensan que al conocer esta opción flexible, más personas decidirán votar.

"Una manera posible de aumentar nuestro electorado es permitir mayores oportunidades para votar por correo", dijo Avalos. También sugirió un buzón de seguridad donde la gente pueda hacer su voto luego del cierre de los comicios.

"Vamos a ver que podemos hacer para aumentar los votantes activos", concluyó Avalos.

A pesar de que el municipio quiere aumentar el electorado, uno de sus concejales sugiere que la participación de un votante informado, vale más que la de varios votantes sin conocimiento del municipio y su gobierno.

"Si van a votar por el folleto más hermoso que encuentren, prefiero que no voten", afirmó el concejal Gil Hurtado, reelecto por 1,243 votos en la elección sin oponentes del 2009. "Esta fue la razón por la que nos metimos en problemas durante la era de Robles; la gente tiene que hacer sus deberes".

Carlos Aviles, editor de Baldwin Park Patch, Cristina De Leon-Menjivar, editora de Lynwood Patch y Stephanie Rivera contribuyeron en este reportaje.

Adam M. Lara January 08, 2012 at 06:52 AM
Great article, thanks. Let's see if this strategy to increase voter participation works...
Alejandro Lopez de Haro January 08, 2012 at 07:32 PM
Thank you for your comment Adam!

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